Le confinement dû au COVID-19 réduit de 50 % les vibrations terrestres liées à l’activité humaine

En raison de la diminution de l’activité humaine pendant le confinement, les vibrations terrestres liées à cette activité ont diminué de 50 % en moyenne entre mars et mai 2020.

Rues Vides

Rues Vides

Cette période, probablement influencée par l’effet global des mesures de distanciation sociale, la fermeture de services et d’industries, et la décrue du tourisme et des voyages, est de loin la période la plus longue et la plus prononcée des bruits sismiques de l’histoire.

Cette nouvelle recherche, menée par l’Observatoire Royal de Belgique et cinq autres institutions à travers le monde, dont l’Imperial College de Londres, ont démontré que l’atténuation du « bruit sismique » généré par l’homme était plus prononcée dans les zones à forte densité de population.

Cette période relativement paisible a permis aux chercheurs de percevoir des signaux sismiques auparavant dissimulés, et cela pourrait nous aider à distinguer les bruits humains des bruits sismiques naturels plus clairement que jamais.

Dr Stephen Hicks, co-auteur et membre du Département des Sciences de la Terre et de l’Ingénierie de l’Impériale, a déclaré : « Cette période de calme est probablement la plus longue et la plus forte atténuation des bruits sismiques d’origine humaine depuis que nous avons commencé à surveiller la terre en détail à l’aide de vastes réseaux de sismomètres.

« Notre étude souligne de façon unique à quel point les activités humaines affectent la terre solide, et pourrait nous permettre de mieux distinguer les bruits humains des bruits naturels ».

L’article est publié aujourd’hui dans la revue Science.

L’anthropause

Mesurés par des instruments appelés sismomètres, les bruits sismiques sont des vibrations provenant de la Terre, se propageant comme des ondes. Celles-ci peuvent être déclenchées par des tremblements de terre, des volcans et des bombes, mais aussi par l’activité humaine quotidienne, notamment le transport et l’industrie.

Bien que 2020 n’ait pas connu moins de tremblements de terre, la baisse du bruit sismique d’origine humaine est inédite. Les diminutions les plus marquées ont été constatées dans les zones urbaines, mais l’étude a également trouvé les traces du confinement sur des capteurs enfouis à des centaines de mètres sous la terre et dans des zones plus éloignées.

Le bruit généré par l’homme s’atténue généralement pendant les périodes peu bruyantes comme la période de Noël, le Nouvel An et le Nouvel An Chinois, ainsi que pendant les week-ends et la nuit. Cependant, la baisse des vibrations causée par les mesures de confinement dû au COVID-19 éclipse même celles observées pendant ces périodes.

Certains chercheurs appellent cette baisse du bruit et de la pollution anthropogéniques (d’origine humaine) « l’anthropause ».

Selon le Dr Hicks : « C’est la première étude mondiale de l’impact du coronavirus sur la terre solide sous nos pieds.

« Pour rassembler les données, les chercheurs ont analysé les données sismiques d’un réseau mondial de 268 stations sismiques dans 117 pays et ont constaté une réduction significative du bruit par rapport à la période antérieure à tout confinement dans 185 de ces stations. Les chercheurs ont suivi la « vague » de calme entre mars et mai, lorsque les mesures de confinement ont été mises en place dans le monde entier, en commençant par la Chine fin janvier 2020, puis l’Europe et le reste du monde de mars à avril 2020.

Les plus fortes baisses de vibrations ont été observées dans les zones les plus denses en population, comme le Singapour et la ville de New York, mais des baisses ont également été observées dans des zones éloignées comme la Forêt Noire en Allemagne et Rundu en Namibie. Les sismomètres appartenant aux citoyens, qui ont tendance à mesurer des bruits plus localisés, ont noté des baisses importantes autour des universités et des écoles en Cornouailles, au Royaume-Uni, et à Boston, aux États-Unis – une baisse du bruit de 20 % supérieure à celle observée pendant les vacances scolaires. Des pays comme la Barbade, où la fermeture des écoles a coïncidé avec la saison touristique, ont enregistré une diminution de 50 % du bruit. Cela a coïncidé avec les données de vol qui ont suggéré que les touristes sont rentrés chez eux dans les semaines précédant le confinement officiel.

À l’écoute

Au cours des dernières décennies, le bruit sismique a progressivement augmenté à mesure que les économies et les populations se développaient.

Les changements radicaux de la vie quotidienne liés à la pandémie ont fourni une occasion unique d’étudier leurs impacts environnementaux, tels que la réduction des émissions et de la pollution atmosphérique. Ces changements nous ont également donné l’occasion d’écouter les vibrations naturelles de la Terre sans les interférences de l’activité humaine.

L’étude rapporte les premières preuves que les signaux sismiques précédemment dissimulés, surtout pendant la journée, apparaissaient beaucoup plus clairement sur les sismomètres des zones urbaines pendant le confinement.

Les chercheurs affirment que le calme apporté par le confinement pourrait également les aider à faire la différence entre le bruit généré par I’activité humaine et les signaux naturels susceptibles de les avertir de catastrophes naturelles imminentes.

L’auteur principal, Dr Thomas Lecocq de l’Observatoire Royal de Belgique, a déclaré : « Avec l’urbanisation croissante et l’augmentation de la population mondiale, de plus en plus de personnes vivront dans des zones géologiquement dangereuses. Il sera donc plus important que jamais de faire la différence entre le bruit naturel et le bruit d’origine humaine, afin de pouvoir « écouter » et mieux surveiller les mouvements du sol sous nos pieds. Cette étude pourrait contribuer à ouvrir ce nouveau champ d’étude ».

Les auteurs de l’étude espèrent que leur travail donnera naissance à d’autres recherches sur le confinement sismique, ainsi qu’à la découverte de signaux précédemment masqués provenant de tremblements de terre et de volcans.

Selon le Dr Hicks : « Les confinements dus à la pandémie de coronavirus ont peut-être donné un avant-goût de la manière dont le bruit humain et naturel interagissent à l’intérieur de la Terre. Nous espérons que cette vision donnera naissance à de nouvelles études qui nous aideront à mieux écouter la Terre et à comprendre les signaux naturels que nous aurions manqués auparavant ».

Références

https://science.sciencemag.org/content/369/6509/1338

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